Descripción general

La esterilidad se define como el intento de tener un hijo (manteniendo relaciones sexuales frecuentes) durante al menos un año sin éxito. La esterilidad femenina, la esterilidad masculina o una combinación de las dos afecta a millones de parejas en los Estados Unidos. Se estima que entre el 10 y el 18 por ciento de las parejas tienen problemas para tener un bebé o llegar a un parto exitoso.

La esterilidad se debe a factores femeninos alrededor de un tercio de las veces y a factores masculinos aproximadamente otro tercio de las veces. En el resto de los casos, la causa es desconocida o una combinación de factores masculinos y femeninos.

Las causas de la esterilidad femenina pueden ser difíciles de diagnosticar. Existen muchos tratamientos disponibles, que dependerán de la causa de la esterilidad. Muchas parejas estériles podrán concebir un niño sin tratamiento. Después de intentar tener un hijo por dos años, alrededor del 95 por ciento de las parejas logran concebir con éxito.

Síntomas

El principal síntoma de la infertilidad es la incapacidad de quedar embarazada. Un ciclo menstrual demasiado largo (35 días o más), demasiado corto (menos de 21 días), irregular o ausente puede significar que no hay ovulación. Es probable que no haya otros signos o síntomas evidentes.

Cuándo debes consultar con un médico

Cuándo buscar ayuda depende de tu edad.

  • Hasta los 35 años de edad, la mayoría de los médicos recomiendan tratar de quedar embarazada durante al menos un año antes de los análisis o el tratamiento.
  • Si tienes entre 35 y 40 años, habla sobre tus preocupaciones con el médico luego de haber intentado durante ya 6 meses.
  • Si tienes más de 40 años, es posible que el médico quiera comenzar los análisis o el tratamiento de inmediato.

Es posible que el médico también quiera realizar análisis o tratamientos de inmediato si tú o tu pareja tiene problemas de fertilidad conocidos, o si tienes antecedentes de períodos irregulares o dolorosos, enfermedad pélvica inflamatoria, abortos espontáneos reiterados, tratamiento oncológico o endometriosis.

Causas

Cada uno de los siguientes factores es esencial para quedar embarazada:

  • Debes ovular. Para quedar embarazada, tus ovarios deben producir un óvulo y liberarlo, proceso conocido como «ovulación». El médico puede ayudarte a evaluar tus ciclos menstruales y a confirmar que estás ovulando.
  • Tu pareja debe tener esperma. Este no es un problema para la mayoría de las parejas, a menos que tu pareja tenga antecedentes de enfermedades o de cirugías. El médico puede realizar algunas pruebas simples para evaluar la salud del esperma de tu pareja.
  • Debes tener relaciones sexuales regularmente. Debes tener relaciones sexuales de manera frecuente en tu período fértil. Tu médico puede ayudarte a entender mejor en qué momento estás más fértil.
  • Debes tener trompas de Falopio abiertas y un útero normal. El óvulo y el espermatozoide se encuentran en las trompas de Falopio, y el embrión necesita un útero saludable para desarrollarse.

Para que haya embarazo, cada paso del proceso reproductivo humano tiene que ocurrir en forma correcta. Los pasos de ese proceso son:

  • Uno de los dos ovarios libera un óvulo maduro.
  • La trompa de Falopio lo toma.
  • El espermatozoide asciende por el cuello uterino, pasa a través del útero e ingresa a las trompas de Falopio para alcanzar el óvulo y fecundarlo.
  • El óvulo fecundado baja por las trompas de Falopio hasta el útero.
  • Se implanta y crece en el útero.

En las mujeres, varios factores pueden alterar el proceso en cualquiera de sus etapas. Uno o más de los siguientes factores pueden causar la esterilidad femenina.

Trastornos de la ovulación

Los trastornos de la ovulación, lo que significa que ovulas con poca o ninguna frecuencia, explican la infertilidad en aproximadamente 1 de cada 4 parejas infértiles. Los problemas con la regulación de las hormonas reproductivas por parte del hipotálamo o la glándula hipofisiaria, o los problemas en el ovario, pueden causar trastornos de la ovulación.

  • Síndrome del ovario poliquístico. El SOP causa un desequilibrio hormonal que afecta la ovulación. El SOP está asociado a la resistencia a la insulina y a la obesidad, así como al crecimiento de cabello anormal en el rostro o en el cuerpo y al acné. Es la causa más frecuente de la infertilidad femenina.
  • Disfunción en el hipotálamo. Dos hormonas producidas por la glándula hipofisiaria son responsables de estimular la ovulación cada mes: la hormona estimulante del folículo (FSH) y la hormona luteinizante (LH). El exceso de estrés físico o emocional, un peso corporal muy alto o muy bajo, o un aumento o una pérdida de peso sustancial reciente pueden interrumpir la producción de estas hormonas y afectar la ovulación. Los períodos irregulares o ausentes son los signos más comunes.
  • Insuficiencia ovárica prematura. También llamada insuficiencia ovárica primaria, este trastorno generalmente es causado por una respuesta autoinmunitaria o por la pérdida prematura de óvulos del ovario (posiblemente debido a la genética o la quimioterapia). El ovario ya no produce óvulos y disminuye la producción de estrógeno en mujeres menores de 40 años.
  • Demasiada prolactina. La glándula hipofisiaria puede causar un exceso de producción de prolactina (hiperprolactinemia), lo cual reduce la producción de estrógeno y puede causar infertilidad. Generalmente relacionado con un problema de la glándula hipofisiaria, esto también puede ser causado por medicamentos que estás tomando para otra enfermedad.

Daño en las trompas de Falopio (infertilidad tubárica)

Las trompas de Falopio dañadas u obstruidas impiden que los espermatozoides lleguen al óvulo o bloquean el paso del óvulo fecundado al útero. Las causas del daño o de la obstrucción en las trompas de Falopio pueden comprender las siguientes:

  • La enfermedad inflamatoria pélvica, una infección del útero y de las trompas de Falopio causada por la clamidia, la gonorrea u otras infecciones de transmisión sexual
  • Cirugía previa en el abdomen o la pelvis, incluida la cirugía por embarazo ectópico, en la cual un óvulo fecundado se implanta y crece en una trompa de Falopio en lugar de hacerlo en el útero
  • La tuberculosis pélvica, principal causa de la infertilidad tubárica en todo el mundo, aunque es poco frecuente en los Estados Unidos

Endometriosis

La endometriosis ocurre cuando el tejido que normalmente crece en el útero se implanta y crece en otros lugares. Este crecimiento extra de tejido —y su extirpación quirúrgica— puede causar cicatrices, que pueden bloquear las trompas de Falopio e impedir que el óvulo y los espermatozoides se unan.

La endometriosis también puede afectar el revestimiento del útero, e interrumpir la implantación del óvulo fertilizado. La afección también parece afectar la fecundación de maneras menos directas, como el daño al esperma y al óvulo.

Causas uterinas o del cuello del útero

Varias causas uterinas o del cuello del útero pueden afectar la fecundación al interferir en la implantación o al aumentar la posibilidad de que tengas abortos espontáneos:

  • Los pólipos o tumores benignos (fibromas o miomas) son frecuentes en el útero. Algunos pueden bloquear las trompas de Falopio o interferir en la implantación, lo que afecta la fertilidad. Sin embargo, muchas mujeres que tienen fibromas o pólipos sí quedan embarazadas.
  • Las cicatrices por endometriosis o la inflamación dentro del útero puede alterar la implantación.
  • Las anormalidades uterinas congénitas, como una forma poco normal del útero, pueden causar problemas para quedar embarazada o para no perder el embarazo.
  • La estenosis cervical, un estrechamiento del cuello del útero, puede ser la causa de una malformación hereditaria o de un daño en el cuello del útero.
  • A veces, este no puede producir el mejor tipo de mucosidad que permita que los espermatozoides lleguen al útero a través del cuello uterino.

Infertilidad sin causa aparente

Algunas veces, la causa de la infertilidad nunca se encuentra. Una combinación de varios factores menores en ambos miembros de la pareja podría causar problemas de fertilidad inexplicables. Aunque es frustrante no obtener una respuesta específica, este problema puede corregirse con el tiempo. Pero, no debes retrasar el tratamiento de la infertilidad.

Factores de riesgo

Algunos factores pueden generar mayor riesgo de esterilidad, como:

  • La edad. La calidad y cantidad de los óvulos de una mujer comienzan a disminuir con la edad. A mediados de la década de los 30, la tasa de pérdida de folículos se acelera, lo cual genera menos óvulos y de peor calidad. Esto dificulta la concepción y aumenta el riesgo de aborto espontáneo.
  • Tabaquismo. Además de dañar el cuello uterino y las trompas de Falopio, fumar aumenta el riesgo de aborto y de embarazo ectópico. También se cree que envejece los ovarios y agota los óvulos prematuramente. Deja de fumar antes de empezar un tratamiento para la fecundidad.
  • Peso. Tener sobrepeso o un peso significativamente inferior al normal puede afectar la ovulación normal. Llegar a un índice de masa corporal (IMC) saludable puede aumentar la frecuencia de la ovulación y la probabilidad de embarazo.
  • Antecedentes sexuales. Las infecciones de transmisión sexual como la clamidia y la gonorrea pueden dañar las trompas de Falopio. Tener relaciones sexuales sin protección con múltiples parejas aumenta el riesgo de contraer una infección de transmisión sexual que puede causar problemas de fertilidad más adelante.
  • Alcohol. Mantén un consumo moderado de alcohol de no más de una bebida alcohólica al día.

Prevención

Para las mujeres que están pensando en quedar embarazadas pronto o en el futuro, estos consejos pueden ayudar a optimizar la fertilidad:

  • Mantiene un peso normal. Las mujeres con sobrepeso y bajo peso presentan mayor riesgo de sufrir trastornos de ovulación. Si necesitas perder peso, haz ejercicio en forma moderada. El ejercicio intenso y vigoroso de más de cinco horas a la semana se ha asociado con una disminución de la ovulación.
  • Deja de fumar. El tabaco tiene varios efectos negativos en la fecundidad, sin mencionar los efectos negativos que tiene en la salud general y la del feto. Si fumas y estás pensando en quedar embarazada, deja de fumar ahora.
  • Evita el alcohol. El consumo excesivo de alcohol puede causar disminución de la fecundidad. El consumo de alcohol puede afectar la salud de un feto en desarrollo. Si estás planeando quedar embarazada, evita el alcohol y no bebas alcohol mientras estés embarazada.
  • Reduce el estrés. Algunos estudios han demostrado que las parejas que sufren estrés psicológico tienen resultados menos efectivos en los tratamientos de esterilidad. Si puedes, busca la forma de reducir el estrés en tu vida antes de intentar quedar embarazada.
  • Limita la cafeína. Las investigaciones sugieren que limitar el consumo de cafeína a menos de 200 miligramos al día no debería afectar la capacidad para quedar embarazada. Eso es aproximadamente una o dos tazas de 6 a 8 onzas de café por día.

Experiencia en Mayo Clinic e historias de pacientes

Nuestros pacientes nos informan que la calidad de sus interacciones, nuestra atención al detalle y la eficiencia de sus visitas constituyen un cuidado de la salud que nunca antes habían experimentado. Mira las historias de pacientes satisfechos de Mayo Clinic.

Dec. 14, 2019
  1. Frequently asked questions. Gynecologic problems FAQ137. Treating infertility. American College of Obstetricians and Gynecologists. http://www.acog.org/~/media/For%20Patients/faq137.pdf?dmc=1&ts=20130521T1023327144. Accessed May 10, 2016.
  2. Frequently asked questions. Gynecologic problems FAQ138. Evaluating infertility. American College of Obstetricians and Gynecologists. http://www.acog.org/~/media/For%20Patients/faq136.pdf?dmc=1&ts=20130521T1027034009. Accessed May 10, 2016.
  3. Infertility: Frequently asked questions. National Women's Health Information Center. http://www.womenshealth.gov/publications/our-publications/fact-sheet/infertility.pdf. Accessed May 10, 2016.
  4. Infertility FAQs. Centers for Disease Control and Prevention. http://www.cdc.gov/reproductivehealth/Infertility/. Accessed May 10, 2016.
  5. Assisted reproductive technologies: A guide for patients. American Society for Reproductive Medicine. https://www.reproductivefacts.org/news-and-publications/patient-fact-sheets-and-booklets/documents/fact-sheets-and-info-booklets/assisted-reproductive-technologies-booklet/ Accessed July 16, 2019.
  6. Infertility: An overview — A guide for patients. American Society for Reproductive Medicine. http://www.asrm.org/uploadedFiles/ASRM_Content/Resources/Patient_Resources/Fact_Sheets_and_Info_Booklets/infertility_overview.pdf. Accessed May 10, 2016.
  7. Kuohung W, et al. Overview of infertility. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  8. Frequently asked questions. Gynecological problems FAQ013. Endometriosis. American College of Obstetricians and Gynecologists. http://www.acog.org/~/media/For%20Patients/faq013.pdf?dmc=1&ts=20130305T1348596508. Accessed May 10, 2016.
  9. Kuohung W, et al. Causes of female infertility. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  10. Kuohung W, et al. Evaluation of female infertility. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  11. Kuohung W, et al. Overview of treatment of female infertility. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  12. Hornstein MD, et al. Optimizing natural fertility in couples planning pregnancy. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  13. Alcohol use in pregnancy. Centers for Disease Control and Prevention. http://www.cdc.gov/ncbddd/fasd/alcohol-use.html. Accessed May 10, 2016.
  14. Nisenblat V, et al. The effects of caffeine on reproductive outcomes in women. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 10, 2016.
  15. Nelson LM. Clinical manifestations and evaluation of spontaneous primary ovarian insufficiency (premature ovarian failure). http://www.uptodate.com/home. Accessed May 11, 2016.
  16. Barbieri RL, et al. Clinical manifestations of polycystic ovary syndrome in adults. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 11, 2016.
  17. Coddington CC (expert opinion). Mayo Clinic, Rochester, Minn. May 18, 2016.
  18. Asante A, et al. Fertility drug use and the risk of ovarian tumors in infertile women: A case-control study. Fertility and Sterility. 2013;99:2031.
  19. Snyder PJ. Clinical manifestations and evaluation of hyperprolactinemia. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 11, 2016.
  20. Chen L, et al. Borderline ovarian tumors. http://www.uptodate.com/home. Accessed May 11, 2016.